Présentation physique de l'Europe


Europe (continent), continent du monde, regroupant 44 pays répartis sur cinq régions géographiques. Constitué par l’Europe du Nord, l’Europe de l’Ouest, l’Europe centrale, l’Europe de l’Est et l’Europe du Sud, le continent européen est délimité à l’est par l’Asie, au sud par la mer Méditerranée, à l’ouest par l’océan Atlantique et par la mer de Norvège, et au nord par l’océan Arctique.

Des îles ou archipels de l’Atlantique sont rattachés à l’Europe : l’Islande, les Açores (Portugal), les Canaries (Espagne) ou encore le Svalbard (Norvège).

L'Eurasie


L’Europe, avec l’Asie, fait partie du système continental de l’Eurasie. Par convention, les géographes considèrent que la frontière entre l’Asie et l’Europe correspond aux monts Oural, au fleuve Oural jusqu’à la mer Caspienne et au détroit du Bosphore en incluant une petite partie de la Turquie et parfois le Caucase. Malgré son immense territoire pour une large part situé en Asie, la Russie est généralement considérée comme étant un pays d’Europe.

Très tôt, le sens géographique et l’origine du terme « Europe » ont intrigué les historiens. La mythologie grecque nous dit qu’Europe est l’une des océanides, ou la fille d’un roi légendaire de Phénicie, aimée de Zeus qui l’a enlevée. La légende veut que ses frères sont partis à sa recherche et ont fondé plusieurs villes. Hérodote, dans ses Histoires, écrit à ce propos qu’Europe, née en Asie, ne s’est probablement jamais rendue sur le continent, que les Grecs du Ve siècle av. J.-C. appellent déjà Europe.

Le continent européen couvre une superficie d’environ 23 millions de kilomètres et comptait en 2015 une population d’environ 743 millions d’habitants.

Les Alpes

Relief des Alpes
Les Alpes - Photo E. Buchot

Carte géographique Europe

Carte géographique de l'Europe
Carte de l'Europe - Source Encarta

Depuis quelques années un débat agite les pays d'Europe de l'Ouest. Où s'arrête l'Europe ? La Turquie, par exemple, en fait-elle partie ? L'Union européenne a ouvert des discussions dans ce sens et pourtant de nombreux politiques, notamment en France ont estimé que ce pays ne faiasait partie de l'Europe. Vaste débat.

Le Milieu naturel de l'Europe


Les origines du relief de l'Europe

L’histoire du relief de l’Europe est caractérisée par l’imbrication de trois phases orogéniques, la précambrienne, l’hercynienne et l’alpine, qui se juxtaposent dans l’espace et se succèdent dans le temps.

Au quaternaire, lors des périodes glaciaires, l’inlandsis fenno-scandien envahissait la Scandinavie, la Russie, l’Allemagne du Nord, les îles Britanniques ; d’énormes langues de glaces issues des Alpes s’avançaient jusqu’en bordure de la plaine du Pô et jusqu’à Lyon ; seuls quelques sommets suisses émergeaient de la chape de glace. Les glaciers des Pyrénées atteignaient Lourdes. Selon leur type, ces glaciers ont diversement sculpté les régions sur lesquelles ils s’étendaient. Ils ont façonné les profonds fjords de la côte norvégienne et entaillé aussi bien les Alpes scandinaves que les plateaux en contrebas. Ils ont déposé les cordons morainiques qui accidentent de collines la plaine germano-polonaise et ils ont creusé les énormes auges glaciaires alpines, sur lesquelles se sont installés de nombreux lacs et cours d’eau.

Plages d'Europe de l'ouest

Les plages d'Europe de l'ouest
Les plages d'Europe de l'ouest - Photo E. Buchot

Le relief actuel


Le relief de l’Europe s’organise en un gigantesque amphithéâtre. De l’Espagne aux abords de la mer Noire, l’Europe méridionale est une région montagneuse, qui résulte de la collision entre la plaque africaine et la plaque européenne au milieu du cénozoïque, à l’oligocène, voilà environ 40 millions d’années. Les forces de compression ont donné naissance à de hautes chaînes de montagnes, comme les sierras ibériques, la chaîne des Pyrénées, les Alpes, les Apennins, la chaîne Dinarique, les Carpates. Le caractère récent des mouvements de l’écorce terrestre est attesté par la sismicité de la chaîne des Balkans et par le volcanisme toujours actif en marge de la péninsule italienne.

Relief de l'Espagne

L’Espagne est dominée par la chaîne Bétique, plusieurs sierras et les monts Cantabriques. Dans le nord-est de l’Espagne, la chaîne des Pyrénées est un élément indépendant dont les principaux sommets s’élèvent à plus de 4 000 m d’altitude.

Les Alpes

Les Alpes s’étendent sur un vaste ensemble allant du sud-est de la France à l’Italie continentale (Apennins), à la Suisse, à l’Autriche et aux Balkans. D’origine récente, ces montagnes gardent un aspect imposant, avec de grands glaciers, des sommets déchiquetés, des vallées étroites et profondes. Plusieurs cols, d’altitude relativement basse, relient ces vallées : col du Brenner (1 374 m), col du Saint-Gothard (2 108 m), col du Simplon (2 009 m), col du Grand-Saint-Bernard (2 472 m), col du Petit-Saint-Bernard (2 188 m), col du Mont Cenis (2 083 m), col du Lautaret (2 058 m). Les Alpes entourent de vastes plaines (plaine du Pô, plaine hongroise), qui sont des bassins d’effondrement formés au cénozoïque, lors des plissements alpins. Ces chaînes sont prolongées dans l’est de l’Europe par les Carpates.

Montagnes d'Europe

Montagnes d'Europe
Montagnes d'Europe - Photo E. Buchot

Les Pyrénées

Relief de l'Europe
Relief de l'Europe. Photo E. Buchot

Le centre de l'Europe

Le centre de l’Europe est dominé par des moyennes montagnes qui n’atteignent pas les 2 000 m d’altitude. En Europe occidentale, les terrains de même âge ont été violemment plissés par la tectonique de la phase hercynienne (du nom du massif germanique du Harz) qui, au paléozoïque, a érigé de grandes chaînes de montagnes dont on retrouve les racines dans la Meseta espagnole (du castillan mesa, « table »), le Massif central (1 886 m au puy de Sancy), les Vosges, la Forêt Noire, le Massif schisteux rhénan (880 m au Taunus), les Sudètes. Les mêmes manifestations, voilà environ 280 millions d’années, provoquèrent la formation de la chaîne de l’Oural, chaîne de collision entre deux fragments de plaque continentale.

Ces montagnes du paléozoïque, d’âge calédonien ou hercynien, ont été érodées et aplanies, d’où le profil arrondi de leurs sommets ou même leur aspect tabulaire. Lorsqu’elles ont un aspect plus abrupt, cela résulte de leur soulèvement récent, de leur découpage en blocs faillés et basculés (bord oriental du Massif central, versant alsacien des Vosges) au voisinage des chaînes alpines d’âge cénozoïque et des volcans qui ont surgit à la faveur de ces cassures (chaîne des Puys).

Relief du nord de l'Europe

Au nord de ces reliefs, une zone de bas plateaux et de plaines décrit un arc de cercle qui part du sud-ouest de la France (Bassin aquitain), s’oriente vers le nord (Bassin parisien), englobe une partie du sud-est de l’Angleterre (bassin de Londres) et continue vers l’est, à travers les Pays-Bas, l’Allemagne et la Pologne (plaine germano-polonaise), pour aboutir à la grande plaine de Russie occidentale. Elle correspond à des terrains sédimentaires, accumulés dans des bassins au mésozoïque et au cénozoïque. Ces strates sédimentaires horizontales ou sub-horizontales constituent le substrat de la grande plaine européenne. On y trouve certaines des meilleures terres d’Europe, en particulier le long de sa bordure méridionale, là où le vent a déposé du lœss. Cette disposition qui rappelle grossièrement celle d’un amphithéâtre est interrompue à l’est par la longue chaîne de direction nord-sud des monts Oural.

Dans le nord de l’Europe, le bouclier scandinave (Kjølen, 2 111 m) forme le soubassement de la Finlande, de la Carélie et d’une partie de la Suède. Il est flanqué au nord-ouest de la chaîne calédonienne qui s’étendait de l’Irlande au Svalbard, sur 3 500 km et dont les témoins actuels sont visibles en bordure de l’Europe de l’Ouest, du cap Nord aux hautes terres d’Écosse (Ben Nevis, 1 343 m) et à l’Irlande.

Au large, en plein océan Atlantique, l’Islande, située sur la dorsale médio-atlantique, a une origine purement volcanique et conserve une activité sismique importante. © Emmanuel Buchot. Sources utilisées Encarta et Wikipedia.

Les Alpes

Relief des Alpes
Les Alpes - Photo E. Buchot

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